GAD: la paura che si nasconde nel corpo


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Le persone che soffrono di disturbo d’ansia generalizzato si preoccupano costantemente in maniera esagerata. Questo problema riguarda anche i bambini. Spesso si manifestano sintomi somatici, per cui la malattia è spesso trascurata. In molti casi è utile la psicoterapia.

Trump, Erdogan, Putin, minaccia globale del terrorismo e crisi dei rifugiati: al momento molte persone hanno motivi di cui preoccuparsi. Eppure la maggior parte non si lascia turbare completamente da queste cose. È diverso per chi soffre di disturbo d’ansia generalizzato, che si preoccupa quasi costantemente per motivi solitamente infondati. Queste persone si sentono fortemente colpite e spesso non sono più in grado di affrontare la normale vita quotidiana. Sostanzialmente le loro preoccupazioni non differiscono da quelle degli altri, ma la loro vita ne è costantemente pervasa: mentre i pazienti con disturbo d’ansia generalizzato trascorrono il 60 per cento della giornata a preoccuparsi, gli individui sani dedicano solo il 18 per cento del tempo a questi problemi.

I timori spesso riguardano loro stessi, i familiari o altre persone vicine: preoccupazioni per la propria salute, il lavoro e la capacità professionale, questioni finanziarie, problemi nelle relazioni sociali o per le cose di tutti i giorni. Inoltre, le persone affette hanno spesso la paura infondata che possa accadere qualcosa al loro partner o ai loro figli. Quindi li chiamano più volte al giorno per assicurarsi che stiano davvero bene. I familiari si sentono quindi spesso infastiditi o controllati, per cui ne soffre proprio il rapporto con le persone che sono particolarmente importanti per il paziente.

Le paure generalizzate, dopo le fobie – in cui la paura si riferisce a cose molto concrete, come la folla o l’altezza – sono il secondo disturbo d’ansia più comune: circa il cinque per cento della popolazione ne è colpito durante la vita.

Anche i bambini soffrono di ansia generalizzata, come evidenzia ad esempio un recente articolo della psichiatra infantile Erin Dillon Naftolin dell’Ospedale pediatrico statunitense di Seattle. Nei bambini si stima che l’incidenza di disturbi d’ansia generalizzata superi il 10 per cento.

Sebbene l’apprensione costante non si manifesti durante l’infanzia, il disturbo può iniziare presto nella vita, solitamente tra i 20 e i 30 anni. A questa età, la responsabilità crescente, attraverso il lavoro, il matrimonio o i figli, può contribuire a sviluppare paure e preoccupazioni. La causa scatenante sono spesso anche circostanze di vita onerose. Al contempo, le persone colpite riferiscono di essere state particolarmente ansiose o nervose già prima dell’inizio della malattia. Le ragazze e le donne sono più frequentemente colpite da ansia generalizzata, solitamente circa il doppio rispetto agli uomini. Finora non si sa esattamente perché sia così.

Oltre ai sintomi fisici si manifestano sintomi psicologici tipici, che comprendono difficoltà di concentrazione, nervosismo, insonnia e derealizzazione (quando l’ambiente è percepito come strano o irreale) e depersonalizzazione (quando una persona percepisce se stessa o il proprio corpo come estranei, irreali o quasi non appartenenti a sé).

Secondo la Classificazione Statistica Internazionale delle Malattie (ICD-10) i sintomi devono essere presenti per almeno sei mesi. Inoltre, si deve escludere una causa organica del disturbo, ad esempio un ipertiroidismo.

Le preoccupazioni e i timori possono nascondere cause molto diverse. Gli esperti ritengono che i pazienti abbiano geneticamente una maggiore vulnerabilità per lo sviluppo di una forte ansia. Questa predisposizione, attraverso lo stress prolungato o eventi gravosi, può portare a costanti preoccupazioni e timori. I malati sono in uno stato di costante vigilanza e sovrastimano la probabilità di eventi negativi. Anche l’iperprotezione dei genitori durante l’infanzia può contribuire allo sviluppo della malattia, perché così i bambini non hanno l’esperienza che consenta loro di affrontare i problemi da soli.

Alcuni ricercatori ritengono che la persistente preoccupazione per se stessi sia una sorta di “processo di problem solving senza soluzione del problema”. Attraverso il gioco costante di tutte le possibili catastrofi le persone colpite hanno la sensazione di poter in questo modo evitare che le catastrofi effettive, seguendo una linea di pensiero del tipo “Devo preoccuparmi costantemente, altrimenti succede qualcosa di brutto”. L’attività mentale di preoccuparsi si traduce temporaneamente nel calmarsi, anche se le paure in questo modo non sono elaborate emotivamente e persistono nel lungo termine.

Sebbene i sintomi nel tempo spesso si rafforzino e si diversifichino e la malattia tenda ad essere cronica, si possono trattare adeguatamente con misure appropriate. In primo luogo attraverso la psicoterapia, integrata in alcuni casi da farmaci.

La terapia cognitivo-comportamentale si è dimostrata particolarmente indicata nei disturbi d’ansia. Qui il paziente prima apprende da quali fattori nascano le sue paure e preoccupazioni. Poi impara strategie per affrontare le proprie paure. Ciò include in particolare la collocazione della sua paura nel pensiero (“in sensu”) e in situazioni reali (“in vivo”). In questo modo può vivere l’esperienza che le catastrofi temute non si verifichino. Al contempo, i timori e le ansie sono elaborati emotivamente, in modo che la paura alla fine scompaia spontaneamente. Inoltre, nella terapia si praticano metodi di rilassamento, che contribuiscono a ridurre l’alta tensione interna.

Diversi studi hanno dimostrato che nell’ansia generalizzata la terapia comportamentale porta ad un miglioramento significativo dei sintomi che persiste anche oltre la terapia. Inoltre, in caso di gravi paure pronunciate si possono prescrivere antidepressivi, di solito del gruppo di selettivo degli inibitori selettivi della ricaptazione della serotonina e della ricaptazione della serotonina e della norepinefrina (SSRI e SSNRI). Tali farmaci influenzano il sistema della serotonina nel cervello e ciò è consigliato per i disturbi d’ansia con perdita dell’equilibrio e possono quindi contribuire a ridurre l’ansia.

Anche nei bambini e negli adolescenti la terapia cognitivo-comportamentale è il trattamento di scelta. In alcuni casi può essere utile combinarla con SSRI, in particolare in presenza di paure pronunciate da moderate a gravi.


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